Pakettiauton katolta lähtevä kopteri vei paketin perille

UPS:n kopteri vei paketin vastaanottajan kotiin ja palasi takaisin ajoneuvolle kuljettajan ajaessa samalla reittiä eteenpäin.

– Tuloksia voidaan soveltaa erityisesti maaseutualueilla, joilla pakettiautojemme on usein ajettava pitkiä matkoja yhden ainoan toimituksen vuoksi, Mark Wallace sanoo.

UPS kertoi 22. helmikuuta testanneensa onnistuneesti UAV-kopteria (UAV – miehittämätön ilma-alus), joka nousee ilmaan UPS-pakettiauton katolta, toimittaa paketin vastaanottajan kotiin itsenäisesti ja palaa sitten takaisin ajoneuvolle kuljettajan jatkaessa samanaikaisesti kuljetusreitillä eteenpäin.
UPS suoritti testin maanantaina Floridan Tampassa yhdessä Workhorse Group -yrityksen kanssa. Workhorse on ohiolainen sähköakkukäyttöisiä kuorma-autoja ja koptereita kehittävä yritys. Workhorse rakensi testissä käytetyn UAV-kopterin ja UPS-pakettiauton.
– Tämä testi eroaa kaikista aikaisemmin tekemistämme kopteritesteistä. Sen tuloksia voidaan soveltaa tulevaisuuden toimituksissa erityisesti maaseutualueilla, joilla pakettiautojemme on usein ajettava pitkiä matkoja yhden ainoan toimituksen vuoksi, sanoi Mark Wallace, UPS:n Senior Vice President, joka vastaa maailmanlaajuisesta teknisestä suunnittelusta ja kestävästä kehityksestä.
– Otetaan esimerkiksi kolmionmuotoinen toimitusreitti, jossa kunkin pysähdyspaikan välillä on tietä pitkin useita kilometrejä. UAV-kopterin lähettäminen pakettiautolta tehdäkseen, vaikka vain yhden näistä toimituksista voi vähentää kalliita ajokilometrejä. Tämä on suuri askel, joka voi parantaa verkostomme tehokkuutta ja vähentää samaan aikaan päästöjä.

UPS:n mukaan koptereilla voidaan avustaa kuljettajia toimituksissa heidän reittinsä varrella.

UPS:llä on päivittäin noin 102 000 toimituksia tekevää kuljettajaa tien päällä. Maaseutualueiden toimitusreitit ovat kaikkein kalleimpia kutakin toimitusta kohti kuluvan ajan ja ajoneuvokustannusten vuoksi. Tässä testissä UAV-kopteri teki yhden toimituksen samalla, kun kuljettaja jatkoi matkaansa tekemään toista toimitusta. Tämä on mahdollinen tehtävä, jota UPS kaavailee UAV-koptereille tulevaisuudessa.
– Kuljettajat ovat yhä tärkeitä yrityksessämme, eikä se tule muuttumaan. On innostava ajatus, että koptereilla voidaan avustaa kuljettajia toimituksissa heidän reittinsä varrella, mikä auttaa säästämään aikaa ja vastaamaan kasvavasta verkkokaupasta syntyviin lisääntyneisiin palvelutarpeisiin.

Maanantain testissä kopterina käytettiin Workhorsen HorseFly™ UAV -toimitusjärjestelmää. Se on erittäin tehokas toimitustarkoituksiin suunniteltu oktokopteri, joka on täysin integroitu Workhorsen sähkö- ja hybridijakeluautoihin. Kopterin telakka on sijoitettu jakeluauton katolle. Kopterin alla roikkuva kori ulottuu auton sisälle katossa olevan luukun kautta. Autossa istuva UPS-kuljettaja asettaa paketin koriin ja painaa kosketusnäytön painikkeesta, mikä lähettää kopterin matkaan esiasetetulle reitille määritettyyn osoitteeseen. Akkukäyttöinen HorseFly-kopteri latautuu ollessaan kiinni telakassa. Sen lentoaika on 30 minuuttia, ja se jaksaa kuljettaa jopa 4,5 kilon painoisen paketin.
– Kopteri on täysin itsenäinen. Sitä ei tarvitse ohjata. Joten kuljettaja voi tehdä muita toimituksia sillä aikaa, kun kopteri on tekemässä omaansa, sanoi Stephen Burns, Workhorsen perustaja ja toimitusjohtaja.

UPS on testannut automaatio- ja robottiteknologiaa, kuten koptereita, jo vuosien ajan. Viime syyskuussa UPS järjesti harjoituksen, jossa toimitettiin kiireellisesti tarvittavaa lääkettä Beverlyn rannikkokaupungista Massachusettsista noin viiden kilometrin päässä rannikosta sijaitsevalle saarelle. Lisäksi UPS käyttää koptereita runsaasti myös humanitaarisissa avustuskohteissa ja työskentelee yhdessä muiden organisaatioiden kanssa toimittaakseen elintärkeitä tarvikkeita, kuten verta ja rokotteita, vaikeasti saavutettaviin kohteisiin Ruandassa. UPS käyttää koptereita myös varastotilanteen tarkastustehtävissä erittäin korkeita hyllyjä sisältävissä varastotiloissaan.

Viime vuonna Yhdysvaltain liittovaltion ilmailuvirasto (Federal Aviation Administration, FAA) laati pieniä miehittämättömiä ilma-alusjärjestelmiä koskevat säännöt, jotka mahdollistavat joitakin kaupallisia kopterien käyttötapoja ja viitoittavat tietä laajemmille sovelluksille tulevaisuudessa. UPS valittiin yhdeksi jäseneksi FAA:n eri sidosryhmiä edustavaan 35-jäseniseen ilma-aluksia käsittelevään neuvoa-antavaan komiteaan. Komitean tarkoitus on antaa FAA:lle suosituksia tärkeimmissä ilma-aluksia koskevissa integrointikysymyksissä, jotta miehittämättömät ilma-alukset voivat toimia turvallisesti Yhdysvaltojen kansallisessa ilmatilajärjestelmässä.